MOSCOU (AFP) - Une météorite a explosé vendredi au-dessus de la métropole russe de Tcheliabinsk, projetant des éclairs incandescents dans le ciel et blessant près d'un millier de personnes, un événement rarissime qui a semé la panique dans cette région de l'Oural. Ce phénomène inédit par l'ampleur de son bilan humain est survenu alors que tous les services d'astronomie du monde guettaient le passage de l'astéroïde 2012 DA14 qui devrait frôler la Terre vendredi soir, mais plusieurs experts interrogés par l'AFP ont assuré que les deux événements ne pouvaient être liés. "Le nombre de blessés est d'environ 950", a déclaré le gouverneur de la région de Tcheliabinsk, Mikhaïl Iourevitch, cité par Ria Novosti. Un précédent bilan faisait état de plus de 500 victimes. Selon l'administration de cette ville d'un million d'habitants, le bilan pour cette seule cité industrielle serait de 725 blessés, dont 159 enfants. Selon le gouverneur, les deux tiers des blessures sont légères, dues à des éclats de verre. Seules deux personnes sont dans un état grave.

Un porte-parole de la région militaire de l'Oural a indiqué qu'un groupe de reconnaissance avait retrouvé le lieu d'impact d'un fragment, au bord du lac de Tchebarkoul. "Il y a un cratère de 6 mètres", a précisé ce responsable, le colonel Iaroslav Poschioupkine, cité par Ria. Des images diffusées par la télévision publique montraient un large trou dans la surface gelée d'un lac. Un précédent célèbre, la "météorite de Toungouska", avait frappé la Sibérie en 1908 : plus probablement un astéroïde ou un noyau de comète dont l'impact avait été ressenti à des centaines de kilomètres, soufflant les arbres dans un rayon d'au moins 20 kilomètres. Ce précédent a servi de référence pour évoquer les conséquences qu'aurait l'impact sur la surface terrestre de l'astéroïde 2012 DA 14, dont le passage est attendu ce vendredi vers 19H30 GMT à seulement 27.600 kilomètres de la Terre. Cette masse de 45 mètres et 135.000 tonnes est le plus gros astéroïde jamais détecté à passer aussi près de la Terre, a souligné la Nasa, l'agence spatiale américaine.

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